Leche vegetal o leche animal ¿Cuál es más ecológica?

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La leche es un alimento extremadamente común en las dietas occidentales. Su alto consumo puede llevar a preguntarnos cuál es la alternativa más ecológica:

  • la leche de vaca convencional,
  • otras leches animales (cabra, oveja …)
  • leches vegetales (almendras, soja, coco o arroz por ejemplo).

Qué leche es la más ecológica

Se han realizado varios estudios para comparar las huellas ecológicas de diferentes formas de leche en todo su ciclo de producción. El propósito de estos estudios es evaluar los impactos ambientales de un producto o servicio, desde la fase inicial de su producción hasta el final de su vida útil.  Basándonos en sus resultados, podemos sacar conclusiones generales que dan una idea de la huella ecológica de los diferentes tipos de leche.

Todas las leches tienen una fuerte huella ecológica.

¿Leche de soja o leche de vaca?

Un  grupo de investigadores suecos realizó un estudio para comparar el impacto medioambiental de la producción industrial convencional de leche de vaca con una marca de leche de soja producida en Bélgica. Los resultados del estudio muestran que, contrariamente a la creencia popular, no hay una respuesta definitiva a la pregunta de si la leche de soja es más ecológica que la leche de vaca.

En este estudio se afirma que ambos tipos de leche tienen efectos negativos en el medio ambiente e importanes diferencias a tener en cuenta:

  • Las  leches derivadas de la soja tienen un mayor impacto ambiental directo, en particular debido a la degradación del suelo y a la deforestación.
  • La leche de vaca puede tener a largo plazo impactos más importantes en temas como el calentamiento global, o la acidificación de los océanos

Este resultado muestra que, en realidad, cada leche tiene diferentes impactos en diferentes problemas. 

Otro punto a tener en cuenta, el estudio compara dos tipos de producción bastante diferentes: por un lado, una leche de vaca clásica, resultante de la agricultura industrial, por otro, una leche de soja relativamente duradera, producida en Europa, basada en soja no modificada genéticamente. Una comparación con una leche de vaca orgánica de agricultura sostenible, o con leche de soja de culturas brasileñas, probablemente habría dado resultados diferentes.

¿Leche de vaca o leche de almendras?

Con respecto a la leche de almendras, un estudio hizo la comparación, también con leche industrial clásica de vaca. 

Los resultados, nuevamente, están bastante divididos:

  • El impacto de carbono de la leche de almendras parece mucho menor que el de la leche de vaca (0,36 kg / L para la leche de almendras, 1,6 kg / L para la leche de vaca).
  • El impacto en el recurso hídrico es casi 20 veces mayor para la leche de almendras que para la leche de vaca. 
  • El otro problema con la leche de almendras es que causa la pérdida de gran parte de los nutrientes de la almendra. De hecho, una vez que se produce la leche de almendras, los fabricantes se encuentran con una «pulpa de almendras» como residuo , que sin embargo contiene fibras y otros nutrientes útiles.

¿Leche de coco, leche de almendras o leche de soja?

Un tercer estudio muestra, como en el caso anterior, que la leche de coco y la leche de almendras tienen un menor impacto de carbono que la leche de soja. Pero los otros impactos ambientales (impacto en el agua, el suelo, la deforestación ) no se tuvieron en cuenta en el estudio, por lo que es difícil llegar a una conclusión definitiva. 

Leche de arroz u otras leches animales (¿leche de cabra, leche de oveja?)

Finalmente, se deben analizar otras alternativas a la leche: leche de arroz, leche de cabra, leche de oveja, incluso leche de cáñamo o leche de guisante.

Con respecto a la leche de arroz, parece difícil encontrar un estudio que cuantifique su Impactos ambientales. Sin embargo, sabemos que el arroz tiene importantes impactos en el medio ambiente. 

  • Un estudio de las emisiones de gases de efecto invernadero de los cultivos de arroz muestra que el arroz puede ser la mayor fuente de emisiones de metano en el mundo, por delante de los rumiantes y el ganado. Por lo tanto, se puede suponer que la leche de arroz tiene un impacto ambiental bastante alto.

En cuanto a otras leches animales como la leche de cabra, oveja o incluso burro o camello, su consumo es relativamente anecdótico, por lo que pueden resultar más aclaratorios los estudios sobre el queso.

  • Un estudio realizado en quesos de diferentes leches animales muestra que los quesos de cabra tienen un impacto ambiental equivalente al de la leche de vaca, y la leche de oveja es aún más contaminante. Por lo tanto, se puede suponer que la producción de leche sigue aproximadamente las mismas curvas.

La leche ecológica, una cuestión de producción no de origen

El factor más importante para determinar el impacto ambiental no parece ser realmente el tipo de leche (vegetal o animal, soja o almendra) sino el tipo de producción. 

Por ejemplo,  la huella de carbono de la leche de vaca puede reducirse significativamente si se pasa al pastoreo sostenible tradicional. 

Si las vacas se alimentan de pasto en lugar de cereales, soja y otras semillas, todos los impactos ambientales de la producción de alimento para rumiantes desaparecerán. Y por el contrario, mejora el almacenamiento de carbono en el suelo. También se reduce la producción de metano relacionado con la fermentación en los intestinos de las vacas.

Con respecto a las leches vegetales, es lo mismo: si el impacto de la leche de almendras en el agua es tan fuerte, es porque las almendras californianas (que constituyen la mayoría de la producción mundial) se cultivan en monocultivo con sistemas de riego insostenibles. El cambio a formas más sostenibles de agroecología podría ayudar a reducir este impacto.

Al final, independientemente de la leche estudiada, si la producción es industrial, en monocultivo y si no se basa en principios inspirados en la agricultura sostenible los impactos ambientales serán importantes. 

El consumo de leche vegetal o leche animal puede ser una cuestión de márketing

La oposición y la controversia entre la leche animal y la leche vegetal es muy a menudo artificial. De hecho, estas diferentes «leches» no tienen los mismos usos para las mismas personas. 

Las leches de vaca no contienen los mismos nutrientes que las leches vegetales, que en a su vez tienen diferentes propiedades nutricionales entre si:

  • La leche de vaca y de soja son relativamente altas en proteínas, este no es el caso de la leche de almendras o de arroz. 
  • La leche de soja es rica en hierro, que no es el caso con la leche de vaca. 
  • La leche de coco es rica en ácidos grasos saturados, a diferencia de la leche de soja. 
  • Los niveles de calcio también varían ampliamente entre los diferentes tipos de leches. 
  • Las leches vegetales son muy útiles para las personas con intolerancia a la lactosa.

Pero, sobre todo, en términos de producción, la oposición entre las leches animales y vegetales no tiene sentido. Por ejemplo, la producción de leche de soya a menudo contribuye a la producción de leche de vaca. De hecho, los residuos de pulpa de soja de la producción de leche de soya se utilizan con mucha frecuencia en la alimentación del ganado … que a su vez produce leche de vaca. En otras palabras, estas diferentes producciones de leche pueden valorarse juntas como parte de una economía circular.

Por lo tanto, no hay necesidad de tomar decisiones decisivas: los diferentes tipos de leche pueden coexistir, y cada uno trae sus beneficios ecológicos si se producen de manera sostenible. Este es el principal desafío porque hoy, para satisfacer la demanda

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